jun 24 2011

Springpad, el sueño del acceso sincronizado y offline a tus notas y otros contenidos

Gabolonte Blasfemus

imageAun recuerdo (vicisitudes de estar haciéndose viejo) una antigua publicidad radial de la hace mucho tiempo gloriosa y ya extinta revista PC Users (hoy existen muchas evoluciones de la misma, pero no, no es lo mismo ni por casualidad…) que rezaba más o menos algo como: ¿Usted tiene una PC? ¡Entonces tiene un problema!

Los usuarios de smartphones con plataformas actuales, como las veneradas plataformas más hot, iOS y Android, tenemos también un problema por el simple hecho de cargar con uno de estos gadgets del deseo. En estos aparatitos, casi toda aplicación que se precie y sirva para guardar algún tipo de información posee sincronización con la nube, bajo el lema ya esgrimido hasta el cansancio de seguir teniendo acceso a esta desde cualquier dispositivo  sin importar si perdemos o rompemos el teléfono; y por supuesto, no solo nosotros podemos tener acceso (punto para la CIA). El problema con esto es que muchos desarrolladores obvian un factor importantísimo a la hora de que este modelo siga siendo al menos igual de práctico que los antiguos: Un usuario necesita acceso offline. Está bien que vivimos tiempos que pretenden ser always-on, pero la alegría se termina cuando para poder ver un pijotero apunte en tu aplicación de elección necesitás sí o sí en ese mismo momento contar con acceso a Internet en tu PC, o peor, con la pésima cobertura celular, en tu teléfono.

Ese es el caso con aplicaciones actuales y muy de onda, como el venerado Evernote y la reciente versión oficial de Google para Android de Google Docs; en el caso de la primera sólo se obtiene acceso offline para sus aplicaciones móviles pagando una subscripción anual o mensual, y en el caso de Google, a pesar de en su tiempo haber encabezado la movida del acceso offline a la info en la nube con Gears, hoy en día este último no funciona con casi ningún navegador actualizado, y Google Docs for Android, al contramano del resto de las apps vitales de Google en Android, no posee aún ningún tipo de acceso sin conexión.

Esto nos dejaba a los androideros en particular muy de a pie en lo que a una buena aplicación de notas con sincronización y acceso offline se refiere. En mi caso aún venía usando GDocs, una aplicación muy práctica que ya había mencionado buscando reemplazos se apps de WinMo en Android y que permite manejar notas de texto simples de manera offline en tanto que las sincroniza con Google Docs en la nube; lamentablemente tiene algunas pequeñas fallas y limitaciones en la sincro que no la hacen del todo confiable, además de no ser lo más agradable al uso para tomar notas rápidas.

Así venía siendo hasta que me topé con Springpad de pura casualidad, buscando una aplicación muy simple para tomar unas notas tipo post-it y sin ningún tipo de sincronización en el Chrome Web Store. Al verla en un principio pensé que no era precisamente lo que estaba buscando en ese momento (algo muy simple y rápido), pero al leer un poco más empecé a ver que podía ser para mí lo que Evernote nunca llegó a ser por cuestiones de limitaciones en su versión gratuita y problemas de performance.

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Y es que Springpad se parece mucho a Evernote. Es lo que yo definiría rápidamente como una aplicación cambalache. Y no me refiero por eso a una donde simplemente podemos tirar cualquier archivo en una carpeta como con Dropbox, sino a que podemos almacenar notas, imágenes, grabaciones, marcadores, y todo tipo de contenidos que podemos ir etiquetando y catalogando para luego buscarlo fácilmente en el momento que lo necesitemos. Y las diferencias con el elefantito verde son suficientes como para que le apueste unas cuantas fichas:

  • En vez de usar una pesada aplicación para Windows en la PC, se sirve directamente de una aplicación que usa los Gears de Chrome para mantener acceso offline (ver actualización al final) al mismo tiempo que sincroniza con la nube, sumado a una extensión para el mismo navegador que sirve para guardar páginas que tengamos abiertas en él. Puede verse como una contra que no tenga una aplicación nativa para Win, pero el hecho de enfocarse en el escritorio en una aplicación para Chrome lo hace completamente multiplataforma (podemos usarlo en Windows, Linux, Mac y Chrome OS con la velocidad a la que nos tiene acostumbrado el navegador de Google).
  • Cuenta con aplicaciones para Android, iPhone y iPad casi tan completas como la de escritorio, que por supuesto se sincronizan automáticamente con nuestra cuenta y poseen también acceso offline.
  • Para no dejar completamente afuera a otros navegadores, cuenta con un add-on para Firefox y un botón javascript que puede ser incorporado en la barra de marcadores de cualquier otro browser para guardar fácilmente páginas que estemos mirando.
  • Por supuesto, también podemos acceder a nuestra cuenta y sus contenidos de manera online desde cualquier navegador, y todo lo mencionado hasta acá totalmente gratis.

imageOk, muy lindo que no haya que pagar nada, pero eso también nos hace sospechar; como dicen los viejos cuando la limosna es grande hasta el santo desconfía. ¿Cómo hace Springpad para ganar sus millones más allá de lo que hacen todos como vender información a gobiernos y empresas? Si guardamos info relativa a algún producto o lugar que nos interese, la aplicación nos acercara alertas con ofertas relacionadas de partners como Groupon y otros tantos más, al menos en yanquilandia; a mí todavía no me llegó nada.

Más allá del tema vital para mí del acceso offline a la vez que sincroniza con la nube, lo que más me gustó de esta serviaplicación es el soporte para elementos muy piolas y en los que no habría pensado en un primer momento lo útiles que pueden llegar a ser, como por ejemplo la posibilidad de almacenar códigos de barras de productos o lo que sea desde la misma cámara del teléfono o crear checklists. También puede usarse para guardar masivamente favoritos del navegador, contactos, eventos de calendario y hasta tareas, por lo que en funciones como la primera y la última se presenta como una fuerte competencia para servicios como Delicious por un lado (de hecho posee una función para importar nuestros favoritos del mismo) y administradores de to-do lists como Astrid por el otro. El otro aspecto de Springpad, como no podía ser de otra manera en esta era post Facebook, es su propia red social, donde podemos agregar amigos, integrarlo con otras redes sociales, y compartir con algunos o con todos cualquiera de nuestros elementos guardados. Pero los que solo buscamos una buena aplicación para guardar notas y algo más sin que el mundo nos mire podemos quedarnos tranquilos, que por defecto todo lo que hagamos, a menos que expresamente lo cambiemos, queda absolutamente privado y sólo visible para nosotros por defecto. Hasta que un día hagan la gran Facebook y lo cambien, claro; pero en la vida lo bueno nunca es para siempre, ya lo sabemos.

Actualización: Tiempo después Springpad cambió de una forma bastante radical su diseño y funcionalidad, perdiendo algunas características muy útiles como por ejemplo la sincronización offline en Chrome.


may 24 2011

Elegir un smartphone Android en Argentina (recomendaciones y mini-review del Moto Milestone 2)

Gabolonte Blasfemus

imageHace algunas días me escribió Lucas, un lector de este intento de weblog que tanto amor atrae, con una duda con la que me sentí muy identificado: Quiere comprarse su primer Android, su límite monetario para tal compra ronda los AR$ 1.200, y por supuesto quiere terminar con algo bueno en sus manos, preferente lo mejor que se pueda conseguir por ese monto. De por sí esto hace que la única opción sea la adquisición de alguno de los terminales Android ofrecidos por las operadoras nacionales con un buen descuento, a cambio por supuesto de encadenarnos a un contrato. Además, dicho sea, hay que tener un muy buen pasar o estar muy desconectado de la realidad para andarse por la calle con un teléfono que sólo se consiga desembolsando arriba de los 2.000 pesos. Todo eso nos deja con un rango de opciones específico y limitado de elección en marcas: Hablamos de Motorola, Samsung, Sony Ericsson y eventualmente LG. A continuación, además de responder esta duda desde lo mejor que se e invitarlos a contribuir sus aportes al respecto, también le voy a dedicar una pequeña pero merecida review al Motorola Milestone 2 que poseo, más desde el punto de vista del dispositivo en particular que desde Android en sí, lo cual está más cubierto en la serie de posts Migrar de Windows Mobile a Android. Lucas también me consulta por la viabilidad del Motorola Defy, caso para el cual le recomiendo darse un paseo por esta detallada review de Guillermo de Alt-Tab. Comencemos.

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abr 27 2011

Motorola desbloquearía sus dispositivos Android para finales de 2011

Gabolonte Blasfemus

imageLa noticia es excelente para todos los poseedores de un teléfono Android de la marca de la M estrambótica que, tirando un número tentativo, en nuestro país debe ser como la mitad de los usuarios de Android al menos, algo posible sin duda gracias a la penetración de los terminales de este fabricante en los operadores locales y al precio tan competitivo con el que han sido ofrecidos con respecto a la competencia.

La carrera de Motorola en la fabricación de móviles y tablets con Android viene sufriendo muchas críticas, siendo la principal el restrictivo bloqueo del bootloader (la pieza de software inicial que se encarga de cargar al sistema operativo, algo así como el equivalente al BIOS de una PC), el cual sólo arranca la versión de Android que tenga almacenada en su ROM si la misma está firmada digitalmente por la compañía, haciendo imposible el uso de ROMs modificadas que pueden actualizar, mejorar, y darle nueva vida al dispositivo.

Ayer se recogió los dichos de una fuente no identificada dentro del fabricante que admitía que el bloqueo existe para satisfacer las demandas de seguridad de las compañías operadoras (algo que bien podría explicar por qué los teléfonos Motorola son los más vendidos por estas dentro del segmento Android), pero que al mismo tiempo desean colaborar también con la comunidad de desarrolladores, quienes necesitan total y absoluta libertad a la hora de decidir que meter dentro de sus teléfonos, y en base a esto la compañía tendría la intención de permitir que todo su portfolio de dispositivos sea desbloqueable para finales de 2011. Este rumor hoy fue confirmado con Will Moss, director de comunicaciones de Motorola Mobility en el norte de Asia, a quien no puedo dejar de imaginármelo de una forma que hace que me caiga muy bien:

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De todas formas, existe un gran diferencial en esta buena noticia, y es que Moto sólo desbloquearía los dispositivos cuyas operadoras “dueñas” lo permitan. Así es, parece que aunque paguemos una jugosa cantidad de efectivo más un aplastante abono mensual obligatorio por un año o más, un teléfono adquirido en una compañía de telefonía celular nunca deja de pertenecerle a la misma en el fondo, y jamás será del todo nuestro. Habrá que moverse y quejarse por estas pampas para que nuestras operadoras locales no impidan que ocurra este avance.

Vía Ausdroid.


abr 21 2011

Medidas contra robo gratuitas para un smartphone con Android

Gabolonte Blasfemus

imageMe acuerdo de tiempos generosos, cuando en mi Windows Mobile con una sola aplicación gratuita y fabulosa como Lookout (antes conocido como Flexilis)podía tener Antimalware, Firewall, Backup en la nube y protección anti-robo, que incluía geolocalización, borrado remoto de datos, e incluso la posibilidad de hacer sonar una alarma en el teléfono por si anda cerca.

Hoy en día las cosas son distintas, o al menos lo son para Android. En esta plataforma también Lookout sigue siendo la opción con más estrellas, pero hay algunos cambios: No hay más firewall (tiene sentido si consideramos que Android con su herencia Linux incluye a iptables), y dos de las opciones más importantes en cuanto a protección contra robo, como el borrado y bloqueo remoto, sólo están disponibles para las cuentas premium de pago. Y mientras que me parece genial el servicio de esta firma e invito a quien lo tenga en sus posibilidades a pagarlo y disfrutar del mismo, permítanme abordar la perspectiva del usuario tercermundista de escasos recursos que no quiere tener un cargo recurrente más en su tarjeta de crédito, si es que tiene una.

Pero vamos por partes: A nivel antimalware, difícilmente encontremos en estos momentos una solución más probada y eficiente sin pagar nada que Lookout, el que continúa siendo el mejor, sin experimentar extrema lentitud o consumo excesivo de batería en el equipo por utilizarlo. También nos sirve para localizar nuestro smartphone si lo hemos perdido vía geolocalización y alarma remota (hacer sonar el móvil), por tanto lo que realmente necesitamos es un reemplazo gratuito que se encargue de aquellas dos funciones vitales restringidas a usuarios premium: El bloqueo y, mucho más importante, borrado de datos remoto. También debemos tener en cuenta que la mencionada aplicación, aunque es capaz de ser disparada mediante un SMS, este solo puede provenir de la misma Lookout y depende fuertemente de que el teléfono esté conectado a Internet para su correcto funcionamiento, algo de lo que no podemos estar absolutamente seguros que siga sucediendo en caso de que nos sea sustraído. Lo que necesitamos es una aplicación similar a la genial RemoteTracker para Windows Mobile, que no depende de ninguna conexión de red al recibir comandos nuestros directamente por SMS desde ciertos números de control configurados con anterioridad. En Android tenemos una solución equivalente que, aunque aún le falta desarrollarse, promete mucho: TotalCare.

De hecho TotalCare funciona de una forma muy similar al mencionado RemoteTracker, recibiendo comandos vía SMS con una sintaxis definida y una clave de validación. Por ejemplo uno de los comandos que podemos enviar es el siguiente:

MCS 12345 DELETE MMC

Con este comando enviamos la orden para que sea completamente borrada la tarjeta SD, donde 12345 es el PIN o clave que hayamos elegido (posee la limitación de ser solo numérica). Otro comando que nos permite borrar datos, pero en este caso todos los contactos de nuestra agenda, es:

MCS 12345 DELETE CONTACTS

De la misma forma existen comandos para eliminar los mensajes SMS y el registro de llamadas, y también uno para borrar todo de una sola vez:

MCS 12345 DELETE ALL

Una de las funciones que aún faltan sin embargo, principalmente por su carácter temprano de aplicación en fase beta, es la posibilidad de realizar un bloqueo remoto del dispositivo. De todas formas es algo que podemos paliar activando el bloqueo automático en Android luego de unos minutos de inactividad mediante una clave. En cambio sí ya podemos disfrutar de comandos sumamente útiles en caso de hurto o extravío como:

MCS 12345 START AUTO ANSWERING

Con esta función habilitamos la respuesta automática ante cualquier llamado que reciba nuestro teléfono perdido, al mismo tiempo que la rutea por el altavoz, por lo que puede tener una doble utilidad: Utilizar nuestro móvil extraviado como un micrófono espía remoto en caso de llamar con el que tengamos en mano con su micrófono mudo, o utilizarlo para comunicarnos y hacernos escuchar fácilmente con aquel que se encuentre en poder de nuestro smartphone. En el sitio oficial de la aplicación podemos ver la lista completa de comandos y su descripción

Es importante hacer notar que esta aplicación no coloca ningún tipo de icono en el sistema para ser invocada una vez instalada; todo lo que debemos hacer para activarlo una vez que lo instalamos es reiniciar el teléfono. Al volver a arrancar aparecerá automáticamente la pantalla de configuración de la aplicación, la cual nos permitirá definir la clave numérica y dos números de teléfono móvil de control desde donde se aceptarán los comandos, los cuales llegarán sin ningún tipo de notificación o registro en la aplicación de mensajes SMS del sistema. Una vez configurada y activada, y en caso de necesitar cambiar la clave o los números de control, también podemos hacerlo vía comandos SMS.

Por último, tampoco se descuida una parte vital de todo software de control por SMS: El envío automático de un mensaje de aviso a los números de control configurados en caso de cambio de la SIM. Por tanto, mientras el equipo no sea sometido a un hard reset y tenga una SIM con crédito, siempre podremos mantener el control de nuestro equipo.

TotalCare es totalmente gratuito, al menos de momento en esta temprana etapa, pero demostró ser eficaz y bastante estable. Su autor asegura haber hecho todo lo posible para que el servicio tenga un consumo muy reducido y al mismo tiempo no pueda ser matado nunca, invitando a los usuarios a probarlo y reportarles errores o sugerirle nuevas funciones, y podemos instalarlo desde el Android Market.


abr 16 2011

Librarse de los proxys de las compañías de telefonía móvil

Gabolonte Blasfemus

P4200006Hace un par de semanas fue noticia algo que para muchos usuarios de telefonía celular en Argentina fue muy preocupante, y más en particular para quienes somos clientes de la compañía Telecom Personal: Al navegar con nuestro móvil se enviaba nuestro número telefónico a todos los sitios web consultados.

El culpable de esto no era ni más ni menos que el servidor proxy de Personal, el cual se encargaba de enviar unos encabezados http extra en cada petición a un sitio web, entre los que se hallaba uno bajo la denominación HTTP_X_MSISDN, que contenía el número del abonado bajo el formato 5411XXXXXXXX, si por ejemplo tenemos una línea del AMBA.

A raíz de semejante escándalo hubo mucho eco dando vueltas, por suerte el suficiente como para que Personal se percatara de que no podía seguir haciendo lo mismo, por lo que si al día de hoy verificamos esto nos encontraremos con que ya fue corregido y este encabezado http directamente no aparece. Podemos hacerlo visitando desde un celular de esta compañía un sitio como whoer.net/extended que brinda información detallada sobre toda la información provista del lado del cliente al navegar la web.

Ahora bien, ¿con esto podemos decir problema solucionado y olvidarnos de todo el asunto? Al menos yo opino que no.

Primero deberíamos indagar un poco sobre lo que es un servidor proxy. El propósito original de un proxy http en sus orígenes era el de servir como una suerte de memoria caché de la web, una forma de que los usuarios conectados al mismo puedan descargar con mayor velocidad sitios web de visita recurrente al estar sus páginas ya almacenadas en memoria. El ejemplo de uso típico se daba allá por finales de los ‘90s en las empresas conectadas a Internet por un pobre y lento acceso dial-up telefónico compartido para toda la red local de la oficina. En estos casos, colocar un proxy era casi obligatorio, porque permitía que sitios de consulta frecuente (por ejemplo webs de noticias, sitios de proveedores, etc) quedaran ya guardadas en la memoria del servidor la primera vez que fueron solicitadas, para luego servir el mismo contenido a otro usuario dentro de la empresa que quisiera consultarlo, pero a una velocidad mucho mayor (la velocidad de la red local que conectaba al proxy con las máquinas de los usuarios, miles de veces superior a la del enlace telefónico), y al mismo tiempo ahorrando el escaso ancho de banda de la conexión dial-up para descargar otros sitios que aún no habían sido almacenados por el proxy. Por supuesto, esto no era perfecto, y uno de las  mayores contras era la visualización de páginas con información desactualizada, algo normal en sitios de actualización frecuente cuyo contenido cambia varias veces al día.

Aún así, la tecnología llegó para quedarse, y se expandió a todos los rincones: Hoy en día todo ISP (proveedor de conexión a Internet) destinado al mercado masivo utiliza, sin que la mayoría de los abonados se enteren, proxys transparentes, los cuales no necesitan ser configurados en cada máquina cliente, ya que todo tráfico http es automáticamente interceptado y ruteado a dicho proxy. Esto para los ISPs no es sólo una forma de ahorrarse tráfico al exterior, sino también una forma más eficiente de control, al quedar registrado en sus servidores de una forma mucho más fácil toda actividad web de sus clientes. De hecho se da regularmente el caso de encontrarse con proxys transparentes en los algunos ISPs que funcionan tan mal que hacen que la navegación sea más lenta que sin ellos, o que incluso no carguen sitios específicos, contradiciendo totalmente el propósito para el cual fueron concebidos en un primer lugar.

Dicho esto, para escapar del proxy transparente de nuestro ISP hogareño tenemos dos opciones: Cambiar por los servicios de un ISP corporativo más costoso que no los utilice o, mediante un túnel SSH o VPN, salir desde nuestra conexión a través de un enlace de este tipo si tenemos la suerte de tener acceso al mismo en nuestro trabajo o por parte de algún amigo.

Afortunadamente, con el servicio de Internet móvil aún no se llegó a la tiranía descarada de utilizar  un proxy transparente, principalmente porque no hace falta: En la configuración del APN se registra el proxy de la compañía y a partir de ahí, el navegador incluido en el móvil o incluso algunos otros que instalemos automáticamente lo utilizarán para su tráfico web. Esta es la manera en la que casi todo usuario de Personal venía regalando su número de teléfono a todo sitio web que visitase con el móvil, pero como se puede ver, aún dejando este problema específico de lado utilizar el proxy de nuestras compañías de telecomunicaciones tercermundistas sigue revistiendo grandes desventajas.

Una forma de evitarlo es utilizar un navegador como Opera Mini que usa sus propios servidores, pero si queremos librarnos por completo lo bueno es que deshacerse de un proxy de Internet móvil es (por ahora) mucho más fácil que con un ISP tradicional: Sólo debemos editar en nuestro teléfono la configuración del APN WAP o de Internet (no tocar el APN MMS), borrando o deshabilitando los parámetros de la dirección y puerto del proxy. La única desventaja al hacer esto es que no tendremos acceso al portal móvil de nuestro operador, pero dado que en casi todos los casos se trata nada más que de un rejunte de servicios mediocres para sacarnos aún más plata, dudo que alguien lo extrañe.